AARP, unions pack PSE&G hearing on $3.9B post-Sandy infrastructure upgrades

By Alexi Friedman/The Star-Ledger 

on September 16, 2013 at 4:18 PM, updated September 16, 2013 at 7:31 PM

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PSE&G held the first of its public hearings today to field comments on its $3.9 billion infrastructure upgrade plans. Here PSEG equipment operator Joaquin Rodriguez rols up downed wires in Roselle Park after Hurricane Sandy hit New Jersey.(John O'Boyle/The Star-Ledger)

 

NEWARK — Nearly 200 people have turned out this afternoon in Newark to voice support for and opposition to Public Service Electric & Gas' multibillion-dollar network upgrade proposal.

There are two public comment hearings in an Essex County College lecture hall scheduled for today, one which began at 3:30 p.m. and the other slated to start at 6:30.

The early session was a study in contrasts, with AARP New Jersey organizing about 50 people, most clad in yellow T-shirts, who oppose planned rate increase associated with the plan.

Two unions whose members work for PSE&G brought out about twice that number, clad in black shirts and in orange shirts, to support for the proposal.

Charles Ettel, 78, and an AARP member, said he understood upgrades were needed but was concerned that the cost of living increases makes it more difficult for retirees like him to keep up.

"Everything keeps raising, raising, raising," he said. "When is it going to stop?"

The utility's $3.9 billion "Energy Strong" project, proposed in February, would span 10 years, with its intent to fortify the state's largest utility against future storms, the company has said.

If approved by the state Board of Public Utilities, the total cost would be passed on to PSE&G's 2.1 million gas and electric customers.

Jim Condon, a vice president for the International Brotherhood of Electrical Workers Local 94, has been a PSE&G worker for 31 years.

"I really do think this will serve our customers better by reducing the restoration time," he said. Conlon, the local vice president, said his parents are also concerned about rising costs but he said it would pay off in the long run.

"This is absolutely needed and it will help with jobs," he said.

PSE&G has projected the entire project could create up to 5,800 construction and related jobs.

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